By Eva Nemirovsky, KF11 Kyrgyzstan

Let’s talk about cultural differences, my favorite topic! After having lived in Kyrgyzstan for over two months, I have come across hundreds of differences between what I consider the norm and what I have witnessed here. Let me share just ten unique things about this country:

Fruit Stands: In the spring and summer months you will see fruit stands everywhere. Every block is made vivid by their colors. Vendors sell: tomatoes, bananas, cucumbers, peaches, cabbages, radishes, strawberries, raspberries, and watermelons. A few Kiva borrowers are in this business.

Marshrutka: This is the Russian name for the privately owned large minivans that take passengers from one place to another. These small buses are everywhere around the capital. They are more utilized than the public buses—which costs approximately $.04 less. Marshrutkas have set routes, but no real bus stops; they will stop whenever you say “ah-sta-nah-vee!” When you want to take one, you simply stand on the street and raise your hand. There are no maps showing the marshrutka routes, you either know them or you have a friend who does. These marshrutkas would be incredibly comfortable if they would take the same number of passengers as there are seats, but the drivers seem to think that tripling the number of seats will equal the perfect amount of passengers. Needless to say, if you need some human contact, this is the place to go.

Food: The Kyrgyz are very proud of their “national food,” as they call it—I think it is safe to assume that this term is a USSR legacy. Much of their national food, such as manti—small dumplings with meat inside—, is also found in other Central Asian countries. Traditionally, the nomadic Kyrgyz would eat with their hands from a common plate (see picture). Dishes are usually made up of rice and meat. Horse meat is considered a delicacy and found only in very exclusive places. Almost every meal is accompanied with the Kyrgyz traditional bread, “Lepioshka.”

Tea is the drink of choice; you will always be asked, “green or black”? As in other Central Asian countries, the traditional table is a very low surface that allows you to sit on the comfortable rug as you eat.

Bathroom: In rural parts, and often in Bishkek itself, your bathroom option is a neatly carved out hole in the ground, with convenient foot placements.

Bazaars: Get your clothes, fruit, almonds, kitchenware, baby toys, and lavish landscape paintings all in one place? Yes! Now you can! In the amazing bazaars strategically placed around Kyrgyz cities. Mind your wallet and go ahead, get lost in the never-ending rows of goods. Vibrant colors, smells, and merchants ready to give you a good deal.

Restaurants: Bishkek has a restaurant in practically every corner. These small restaurants are great because they have good food and are inexpensive. It is very common for a family with a house to turn part of it into a tiny restaurant—the family merely adds three tables and some chairs. This implies that the atmosphere on every block is continuously changing; from one day to the next a small restaurant may spring up near you. I experienced this last month when a small, pretty restaurant appeared next to my house.

Shoro: Walking the streets of Bishkek you cannot help but notice the women with Shoro hats, behind large blue and red containers, sitting under umbrellas. These containers are full of the liquid maksim, a wheat-based drink that Kyrgyz like to drink in the summer, and is said to be quite healthy.

Gaming Spaces: Deep, in the dark corners of Bishkek lurk areas where you can pay a fee to play video games. When I first arrived in the city, I had no idea what these mysterious darkened stores could possibly be! I would constantly see adolescent men huddling in the doorways; they were always secretive and lost in conversation. Later, I learned that many of these gaming spaces are open 24 hour a day! I also discovered that they are one of the few places in Bishkek with large TV screens and thus I frequented a gaming space nearby my home to watch the World Cup. Read more about my experience.

No Warm Water: In the rural areas of Kyrgyzstan, access to warm water comes and goes. Yet surprisingly in Bishkek, from late May to late June, the hot water is shut off. People with money can purchase a water heater, but this is uncommon—and even with this, the hot water lasts five minutes. Most people just heat water on the stove and make do for a month.

Ryumachnaya: These interesting “restaurants” exist in Russia and other Central Asian countries as well. The idea is that they are strictly for drinking vodka. I would compare them to cafes where people meet and talk, the difference being the selection of drinks. Ryumachnayas offer a poor selection of food: sometimes only eggs and piroshkis (tasty fried bread with potatoes inside).

Eva Nemirovsky is a Kiva Fellow working with Mol Bulak Finance in Bishkek, Kyrgyzstan. Join the Kyrgyzstan lending team. There are borrowers from Kyrgyzstan with Mol Bulak Finance who you can help by contributing to a loan today, and many other entrepreneurs from around the world on the Kiva site.

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10 Cosas que no sabias de Kirguistán –En español también

Hablemos de diferencias culturales, mi tema preferido! Después de haber vivido en Kirguistán por más de dos meses, he visto cientos de diferencias entre lo que yo considero normal y lo que he visto aquí. Déjenme compartir no más que diez de mis observaciones de este país:

Puestos de fruta: Durante la primavera y verano veras puestos de fruta por todo Bishkek. Cada cuadra queda radiante por los colores de los puestos. Ahí podrás encontrar: tomates, bananas, pepinos, duraznos, rábanos, fresas, frambuesas, y sandias. Algunos prestatarios de Kiva están en este negocio.

Mashrutka: Este es el nombre ruso de las minivans privadas que llevan a pasajeros de un lugar a otro. Estos buses pequeños están por todas partes alrededor de la capital. Son utilizadas más que los buses públicos—que cuestan aproximadamente US$.04 menos. Las mashrutkas tienen rutas establecidas, pero no tienen paradas establecidas; naturalmente paran cuando uno dice “astanavey”! Cuando uno quiero tomar el bus simplemente debe pararse en la calle y levantar la mano. No hay mapas que muestran las rutas de la mashrutka, uno las debe conocer o debe tener un amigo que las conozca. Estas mashrutkas serian increíblemente cómodas si llevarían tantos pasajeros como hay asientos, pero a los choferes les gusta multiplicar el número de asientos por 3 y hacer subir ese número de gente. No hace falta decir que si uno desea contacto físico, aquí lo encontraras.

Comida: Los kirguises están bien orgullosos de su “comida nacional”, así llamado por ellos—creo que podemos asumir que este término quedo desde el tiempo soviético. Gran parte de su comida nacional, como manti–pequeñas bolas de masa hervida con carne adentro-también se encentra en otros países de Asia Central. Tradicionalmente, los kirguiz numídicos comían con sus manos de un plato común (ver foto). Los platos se componen generalmente de arroz y carne. Carne de caballo es considerada una delicia y solo se encuentra en lugares muy exclusivos. Casi todos los platos están acompañados por el pan kyrgyz tradicional, “lepioshka”.

El té es la bebida de elección; siempre preguntan, “te verde o negro”? Igual que en otros países de Asia Central, la mesa tradicional es una superficie muy baja que permite a uno sentarse en una alfombra cómoda mientras come.

Baños: En las zonas rurales, y a menudo en Bishkek mismo, el baño es un agujero bien escavado en la tierra, con un lugarcito para poner los pies.

Bazares: Obtenga toda su ropa, frutas, almendras, utensilios de cocina, juguetes de niños, y pinturas de paisajes esplendidos en un solo lugar? Si! Ahora es posible! En los bazares estratégicamente posicionados alrededor de las ciudades de Kirguistán. Pero ojo! Tendrá que cuidar la billetera y seguir adelante hasta que se pierda en filas interminables de mercancías. Colores vivos, olores, y comerciantes dispuestos a dar un buen precio.

Restaurantes: En Bishkek hay un restaurante en prácticamente cada rincón. Estos pequeños restaurantes son barbaros porque tienen buena comida y no son caros. Es muy común que una familia con casa convierta una parte en restaurant—la familia simplemente agrega tres meses y algunas sillas. Esto implica que el ambiente de cada cuadra cambia continuamente; de un día al otro un restaurant chico puede florecer. Esto me paso el mes pasado cuando uno pequeño y bello apareció cerca de mi departamento.

Shoro: Caminando por las calles de Bishkek es inevitable notar a las mujeres con sombreros Shoro, detrás de grandes contenedores de color azul y rojo, sentadas bajo un paraguas. Estos contenedores están llenos del liquido maksim, una bebida a base de trigo que a los kirguís les gusta tomar en el verano—se dice que es bastante saludable.

Espacios de Juego: En los rincones oscuros y profundos de Bishkek, con un poco de dinero uno puede jugar al Nintendo. Cuando llegue por primera vez a la ciudad yo no tenía idea que eran estas tiendas tan oscuras y misteriosas. Constantemente veía  hombres adolescentes juntándose en las puertas; siempre hablaban en voz baja y estaban bien atentos a sus conversaciones. Después me entere que muchos de estos espacios de juego quedan abiertos 24 horas al día! También descubrí que eran uno de los pocos lugares en Bishkek con pantallas de televisión grandes, y por lo tanto empecé a frecuentar un espacio de juego cerca de mi casa para ver la Copa Mundial. Leer más acerca de mi experiencia.

Sin agua caliente: En las aéreas rurales de Kirguistán es común no tener agua caliente. Pero sorprendentemente, Bishkek apaga su agua caliente por un mes durante el año (de mayo a junio). La gente con dinero puede comprar un calentador de agua, pero esto es poco común, y aun con el calentador el agua caliente dura cinco minutos. La mayoría de la gente simplemente caliente el agua en la estufa y se conforma así.

Ryumachnaya: Estos “restaurantes” interesantes también existen en Rusia y en otros países de Asia Central. La idea es que son estrictamente para beber vodka. Yo los compararía con los cafés donde la gente se encuentra para hablar, la diferencia es en la selección de bebidas. Las ryumachnayas no ofrecen una gran variedad de comida: a veces solo huevos y piroshkis (un sabroso pan frito con papas en el interior).

Eva Nemirovsky es un Kiva Fellow trabajando con Mol Bulak Finance en Bishkek, Kirguistán. Únete al Kyrgyzstan lending team. Hay prestatarios de Kirguistán que están con Mol Bulak Finance a quienes tú puedes ayudar contribuyendo a un préstamo hoy.


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